TOKYO – Sonda espacial japonesa pousa no asteróide a 300 milhões de quilômetros da Terra

Uma sonda japonesa enviada para examinar um asteróide a 300 milhões de quilômetros da Terra em busca de pistas sobre a origem da vida e o sistema solar aconteceu na sexta-feira, disseram cientistas.

Dados da sonda Hayabusa2 mostraram mudanças na velocidade e na direção, indicando que ela havia pousado no asteróide e estava voltando à sua posição em órbita, de acordo com oficiais da Agência de Exploração Aeroespacial do Japão (JAXA).

Um webcast ao vivo da sala de controle mostrou dezenas de membros da equipe JAXA monitorando nervosamente os dados antes do touchdown antes de explodir em aplausos depois de receber um sinal da sonda Hayabusa2, que havia pousado.

“Confirmamos o touchdown”, disse a porta-voz da Jaxa, Chisato Ikuta, à AFP.

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A sonda deveu disparar uma bala no asteróide Ryugu, para agitar a matéria superficial, que a sonda coletará para análise na Terra.

Acredita-se que o asteróide contenha quantidades relativamente grandes de matéria orgânica e água de cerca de 4,6 bilhões de anos atrás, quando o sistema solar nasceu.

Hayabusa2 irá disparar um “impactor” para explodir material debaixo da superfície de Ryugu, permitindo a coleta de materiais “frescos” não expostos a milênios de vento e radiação.

Os cientistas esperam que essas amostras possam fornecer respostas a algumas questões fundamentais sobre a vida e o universo, incluindo se elementos do espaço ajudaram a dar vida à Terra.

Após o pouso, a sonda deveria retornar à sua órbita acima de Ryugu, com mais touchdowns planejados para o final do ano.

A comunicação com a Hayabusa2 é cortada às vezes porque suas antenas nem sempre estão apontadas para a Terra e pode levar mais alguns dias para confirmar que a bala foi de fato disparada para permitir a coleta de amostras.

A missão não foi completamente tranquila e o pouso da sonda foi originalmente programado para o ano passado.

Mas foi adiado depois que as pesquisas descobriram que a superfície do asteróide era mais acidentada do que se pensava inicialmente, forçando a JAXA a levar mais tempo para encontrar um local de pouso adequado.

A missão da Hayabusa2, com um preço de cerca de 30 bilhões de ienes, foi lançada em dezembro de 2014 e está programada para retornar à Terra com suas amostras em 2020.

Fotos de Ryugu – que significa “Palácio do Dragão” em japonês e refere-se a um castelo no fundo do oceano em um antigo conto japonês – mostram um asteróide com a forma de um pião com uma superfície áspera.

A Hayabusa2 observa a superfície do asteróide com sua câmera e equipamentos sensores, mas também despachou dois minúsculos robôs roveres MINERVA-II, assim como o robô franco-alemão MASCOT para ajudar na observação da superfície.

Os cientistas já estão recebendo dados dessas sondas implantadas na superfície do asteróide.

O robô de observação de 10 quilos, MASCOT, é carregado com sensores e pode capturar imagens em múltiplos comprimentos de onda, investigar minerais com um microscópio, medir temperaturas de superfície e medir campos magnéticos.

Com aproximadamente o tamanho de uma geladeira grande, a Hayabusa2 é equipada com painéis solares e é a sucessora do primeiro explorador de asteróides da JAXA, a Hayabusa – japonesa para falcão.

Essa sonda retornou de um asteróide menor, em forma de batata, em 2010, com amostras de poeira, apesar de vários contratempos durante seu épico Odyssey de sete anos e foi saudado como um triunfo científico.

© AFP 2019

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